CRA hat fast 1.200 Beschwerden über Unternehmen, die COVID-Geld missbrauchen, hat jedoch keine Geldbußen verhängt

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CBC News hat erfahren, dass die kanadische Finanzbehörde fast 1.200 Beschwerden über Unternehmen erhalten hat, die angeblich Bundesunterstützungsgelder zum Schutz von Arbeitsplätzen während der Pandemie missbraucht haben.

Trotz wiederholter Drohungen des Bundesfinanzministers, Unternehmen mit hohen Geldstrafen und sogar Inhaftierungen von Führungskräften wegen Missbrauchs der kanadischen Notlohnsubvention (CEWS) hart zu belasten, hat die Ratingagentur kein einziges Unternehmen bestraft.

Kritiker sagen, dass dies teilweise darauf zurückzuführen ist, dass das CEWS-Programm nicht ausdrücklich einschränkt, wie Unternehmen die Gewinne verwalten, die sich aus der Unterstützung der Bundesregierung für Löhne ergeben könnten, solange das Regierungsgeld für diesen Zweck verwendet wurde.

Es gibt nichts, was besagt, dass ein Unternehmen, das CEWS-Geld erhält, nicht auch Dividenden an die Aktionäre zahlen oder erhöhen oder die Vergütung von Führungskräften erhöhen kann.

“Die Regierung hat den Ball fallen lassen”, sagte Richard Leblanc, Professor für Governance, Recht und Ethik an der York University.

Richard Leblanc, Professor für Governance, Recht und Ethik an der York University, sagt, die Bundesregierung hätte strengere Regeln für Unternehmen festlegen müssen, die CEWS-Mittel erhalten, als das Programm erstellt wurde. (Doug Husby / CBC)

Es ist nicht schwer, Beispiele für Unternehmen zu finden, denen es anscheinend gut gegangen ist, nachdem sie von Ottawa Geld für Pandemieunterstützung erhalten haben.

Gelbe Seiten, zum Beispiel das Telefonbuch, das zum digitalen Marketingunternehmen wurde, sammelten im Jahr 2020 CEWS-Mittel in Höhe von 7,3 Millionen US-Dollar.

Es zahlte auch Dividenden in Höhe von 8,8 Mio. USD aus, die erste derartige Zahlung an seine Aktionäre seit mehreren Jahren. Zwischen August und Dezember kaufte das Unternehmen auch eigene Aktien im Wert von 3,3 Mio. USD zurück.

“Die Kriterien, um sich für die Subvention zu qualifizieren, waren klar, und die Gelben Seiten folgten und erfüllten diese Kriterien”, sagte das Unternehmen in einer E-Mail an CBC News.

“Mit Hilfe des Zuschusses haben die Gelben Seiten die Löhne der Mitarbeiter nicht gesenkt, keine Massenentlassungen verhängt oder ihre Mitarbeiter beurlaubt.”

Die Gelben Seiten, die sich in den letzten Jahren in ein digitales Marketinggeschäft verwandelt haben, erhielten im Jahr 2020 CEWS-Mittel in Höhe von 7,3 Mio. USD. (Gelbe Seiten)

Geld rein, Geld raus

Einige Kritiker sagen jedoch, dass die Tatsache, dass Unternehmen nach Erhalt von CEWS-Mitteln Dividenden erhöhen oder Aktien zurückkaufen konnten, ein Beweis dafür ist, dass das Programm fehlerhaft ist.

“CEWS sollte Unternehmen zu einem Ganzen machen und Unternehmen nicht rentabler machen”, sagte Leblanc.

Die Ratingagentur würde nicht sagen, welche Unternehmen Gegenstand von Beschwerden waren, oder weitere Einzelheiten zur Art der Beschwerden angeben.

Mit Gesamtkosten von mehr als 74 Milliarden US-Dollar ist CEWS mittlerweile das teuerste COVID-19-Hilfsprogramm der Regierung und übertrifft den kanadischen Nothilfevorteil (CERB).

Das Programm wurde vor einem Jahr in diesem Monat gestartet, um kanadischen Unternehmen dabei zu helfen, Mitarbeiter auf ihrer Gehaltsliste zu halten, da strenge COVID-19-Beschränkungen auferlegt wurden.

Die Grundlagen waren einfach: Die Regierung würde bis zu 75 Prozent des Arbeitnehmerlohns zahlen, um die Unternehmen zu ermutigen, Entlassungen zu vermeiden und Arbeitnehmer wieder einzustellen.

Um sich zu qualifizieren, mussten Unternehmen während der Pandemie lediglich einen Umsatzrückgang verzeichnen, entweder jährlich oder über bestimmte Zeiträume.

“Verbesserung des freien Cashflows”

CBC News hat sechs Beispiele für große, börsennotierte Unternehmen gefunden, die sich für CEWS qualifiziert und diese erhalten haben und entweder Zahlungen an Investoren in Form von Dividenden initiiert oder erhöht haben.

Dazu gehört TFI International, ein in Montreal ansässiges Versand- und Logistikunternehmen mit mehr als 16.000 Mitarbeitern in ganz Nordamerika.

TFI erhöhte seine Dividende im Jahr 2020 zweimal und zahlte gleichzeitig mehr als 67 Millionen US-Dollar an die Aktionäre aus 52,3 Millionen US-Dollar erhalten in CEWS.

In einer E-Mail an CBC News lehnte TFI es ab, sich zu diesem Thema zu äußern.

High Liner Foods erhielt 3,4 Millionen US-Dollar an CEWS und erhöhte seine Dividende um 40 Prozent. High Liner Foods zahlte im Jahr 2020 Dividenden in Höhe von insgesamt 5.518.000 USD aus. Das Unternehmen reagierte nicht auf wiederholte Anfragen nach Kommentaren

Turmalinöl, ein Öl- und Erdgasproduzent mit Sitz in Calgary, und Alamos Gold, ein multinationaler Goldproduzent mit Sitz in Toronto, erhöhten ebenfalls ihre Dividenden und erhielten CEWS, obwohl keines der beiden Unternehmen den Betrag veröffentlichte, den es aus dem staatlichen Lohnzuschussprogramm erhielt.

Turmalin erhöhte seine Dividende um 17 Prozent und Alamos um 33 Prozent, wobei “der Anstieg durch den rekordverdächtigen Free Cashflow im Quartal und die starken Aussichten unterstützt wird”.

Keines der Unternehmen antwortete auf Anfragen nach Kommentaren.

“Die durchschnittliche Person wird feststellen, dass es infolge eines Regierungsprogramms eine ungerechtfertigte Bereicherung gab und dass das Geld an die Aktionäre und an die Führungskräfte ging”, sagte Leblanc.

Er argumentiert, Unternehmen hätten verpflichtet sein müssen, Dividendenerhöhungen, Aktienrückkäufe und Erhöhungen der Vergütung von Führungskräften als Voraussetzung für den Erhalt von CEWS einzuschränken.

“Es hätte so einfach sein können, das am Anfang einzuschränken”, sagte er.

Andere verhängten Beschränkungen

Diese Art von Beschränkungen wäre in Kanada nicht beispiellos gewesen.

Zu Beginn der Pandemie verbot das Büro des Superintendent of Financial Institutions (OSFI), Kanadas Bankenaufsichtsbehörde, Banken und Versicherern Dividendenerhöhungen, Aktienrückkäufe und Erhöhungen der Vergütung von Führungskräften, um sicherzustellen, dass Kanadas Finanzinstitute wirtschaftlich stabil waren und über angemessenes Kapital verfügten und Liquidität.

Einige pandemiebedingte Konjunkturfinanzierungen in den USA waren auch von der Einschränkung von Dividendenerhöhungen, Vergütungen von Führungskräften und Aktienrückkäufen abhängig.

Ari Pandes, außerordentlicher Professor für Finanzen an der Universität von Calgary, sagt, dass diese Art von Beschränkungen häufig von der Politik getrieben werden.

Ari Pandes, Associate Professor für Finanzen an der Universität von Calgary, sagt, wenn der Zweck von CEWS darin bestand, Unternehmen während der Pandemie gesund zu halten, zeigt die Tatsache, dass einige Dividenden zahlen, dass das Programm funktioniert. (Eingereicht von Ari Pandes)

“Ich kann sehen, dass die Optik schlecht ist”, sagte Pandes über Unternehmen, die staatliche Subventionen erhalten und dann die Auszahlungen an die Aktionäre erhöhen oder die Vergütung von Führungskräften erhöhen.

“Aber die Absicht der Lohnsubventionen war es, die Unternehmen so zu machen, als ob die Pandemie nicht so verlaufen wäre, wie sie waren. Und wenn das die Absicht war, ist das gut. Unternehmen sind gesund.

“Ein Unternehmen würde niemals eine Dividende erhöhen, wenn es nicht das Gefühl hätte, dies langfristig aufrechtzuerhalten.”

Durch die Risse fallen

Seit diesem Monat wurde CEWS an mehr als 440.000 Unternehmen verteilt. Aber einige Unternehmen, die sagten, sie brauchten dringend die Subvention, stellten fest, dass sie nicht qualifiziert waren.

555 Brewing Co. in Prince Edward County, Ontario, entließ die meisten seiner Mitarbeiter im März 2020, als die Pandemie ausbrach. Das Unternehmen qualifizierte sich für einige CEWS-Zahlungen und konnte einige seiner Mitarbeiter wieder einstellen. Aufgrund des saisonalen Charakters des Geschäfts war es jedoch nicht möglich, den Lohnzuschuss über eine nachfolgende Anzahl von Qualifikationsperioden hinweg in Anspruch zu nehmen.

Drew Wollenberg und seine Frau Natalie besitzen 555 Brewing. Sie sagen, sie hätten mehr CEWS-Unterstützung nutzen können, um ihrem Unternehmen bei der Bewältigung der Pandemie zu helfen. (Joe Fiorino / CBC)

“Leider haben wir einige der Perioden, in denen wir uns nicht qualifiziert haben, nur knapp verpasst, aber wir sind immer noch am Boden”, sagte Miteigentümer Drew Wollenberg.

“”[Especially] Wenn Sie alle zusätzlichen Kosten berücksichtigen, die wir hatten, arbeiten wir mit fast dem doppelten Aufwand, um zu versuchen, alle zu schützen und das Geschäft an das aktuelle Klima anzupassen. “

Natalie Wollenberg, Drews Frau und Mitinhaberin von 555 Brewing, sagt, es sei schwer zu schlucken, von Unternehmen zu hören, die die Auszahlungen an die Aktionäre erhöhen, während ihr Unternehmen Schwierigkeiten hat, über Wasser zu bleiben.

“Es ist wirklich herzzerreißend, wenn viele Kleinunternehmer … zur Hölle streiten: ‘Wie werde ich es bis zum Ende der Woche schaffen?'”

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