Wie ein weltweites Abonnement-Betrugsnetzwerk bis nach Montreal zurückverfolgt wurde

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Ein in Montreal ansässiges Marketingunternehmen steht im Mittelpunkt eines Programms, das ein riesiges Netzwerk von Streaming-Websites umfasst, das Tausende von Internetnutzern um kleine Beträge in Höhe von insgesamt Hunderten von Millionen Dollar mit dem Versprechen eines kostenlosen, unbegrenzten Zugangs zu Premium-Inhalten, die sie nicht anbieten, betrogen hat , eine Untersuchung von Radio-Canada hat ergeben.

Die Websites werden von einem Unternehmen aus Barbados namens Hyuna International betrieben und bieten Benutzern Zugang zu Filmen, Büchern und Musik.

Diese Nutzer wurden durch falsche Versprechungen und irreführende Werbung auf diese Seiten gelockt, die von Subunternehmern eingerichtet wurden, die Provisionen von AdCenter, einem Webmarketing-Unternehmen mit eleganten und modernen Büros in der Innenstadt von Montreal, einkassierten Entschlüsseler gefunden.

Die Untersuchung ergab, dass sowohl AdCenter als auch Hyuna International mit dem kanadischen Geschäftsmann Philip Keezer verbunden sind. Dieses Netzwerk verwendet ein kompliziertes Netz aus Hunderten von fast identischen Websites und Offshore-Shell-Firmen, um sich einer Überprüfung zu entziehen, so die in dem Bericht zitierten Quellen und Experten.

AdCenter ist ein Affiliate-Marketing-Unternehmen, eine legale und weit verbreitete Praxis. Bei dieser Art von Marketing bewerben Partner, die als Affiliates bezeichnet werden, Waren und Dienstleistungen und erhalten jedes Mal eine Provision, wenn ein von ihnen empfohlener Kunde einen Kauf tätigt. Verbundene Unternehmen sind keine Arbeitnehmer, sondern Subunternehmer.

Im Gegensatz zu anderen Affiliate-Marketing-Unternehmen hat AdCenter nur einen Kunden: Hyuna International. Seine Partner werden nur bezahlt, wenn sie jemanden überzeugen, ihre Kreditkarteninformationen zu verwenden, um sich bei einer der Hyuna-Sites anzumelden.

Der Hauptsitz von AdCenter befindet sich in der Peel St. 2000 in der Innenstadt von Montreal. (Ivanoh Demers/Radio-Kanada)

Die von AdCenter-Partnern veröffentlichten irreführenden Anzeigen erschienen meist in den Google-Ergebnissen, wenn Nutzer nach kostenlosen Filmen, Live-Sport oder E-Books suchten.

Diese Websites enthielten gefälschte Videoplayer oder Download-Buttons, die den Benutzern vorgaukelten, sie würden bekommen, was sie wollten, aber stattdessen zu einer Anmeldeseite führten, wie die Untersuchung ergab. Alles, was die Benutzer tun mussten – oder so wurden sie gedacht – war, ihre Kreditkarteninformationen anzugeben, um eine kostenlose Testversion zu starten, um auf alle Inhalte zuzugreifen, die sie sich wünschen konnten.

Im Kleingedruckten verbirgt sich jedoch ein Haken: Wenn Nutzer nach der fünftägigen Testphase vergessen, sich abzumelden, werden ihnen automatisch 49,95 US-Dollar pro Monat in Rechnung gestellt. Obwohl die meisten ihre Mitgliedschaft kündigen, wenn sie feststellen, dass die Bibliothek der Site tatsächlich mit B-Movies und gemeinfreien Werken gefüllt ist, vergessen einige die Kündigung und werden laut ehemaligen Mitarbeitern für Monate oder sogar Jahre in Rechnung gestellt.

UHR | Eine irreführende Anzeige leitet einen Nutzer zu einer Website weiter, die nicht über den folgenden Inhalt verfügt:

In diesem Beispiel einer irreführenden Anzeige, die von einem AdCenter-Partner erstellt wurde, scheint ein gefälschter Player den Film Wonder Woman 1984 abzuspielen, bittet den Benutzer jedoch, ein Konto zu erstellen, um ihn weiter anzusehen, und sendet ihn dann an eine von Hyuna International betriebene Website , die diesen Film nicht hat. 0:19

Sie fügen hinzu, dass diese vergessenen Abonnements das Herzstück des Geschäftsmodells des Netzwerks sind, das ihm mindestens mehrere zehn Millionen Dollar pro Jahr einbringt.

“Grundsätzlich, [we were] nur Geld verdienen mit Leuten, die es nicht bemerken. Die Leute zahlen auf keinen Fall eine monatliche Gebühr für diese Inhalte”, sagte einer von mehr als 15 ehemaligen Mitarbeitern, mit denen Radio-Canada gesprochen hat und die darum gebeten haben, nicht identifiziert zu werden, weil sie befürchten, von ihrem ehemaligen Arbeitgeber wegen Gesprächen mit Journalisten verklagt zu werden.

„Stellen Sie sich nur ein wirklich beschissenes Netflix vor … aber die Filme sind Dinge, von denen Sie noch nie gehört haben, Dinge, die Sie nicht einmal auf der Rückseite eines Blockbusters finden würden, wie wirklich seltsame Dinge“, sagte der ehemalige Mitarbeiter.

LinkedIn-Posts von mehreren ehemaligen Führungskräften in den verschiedenen Unternehmen des Netzwerks zeigen jährliche Umsatzzahlen von 100 Millionen US-Dollar, eine Zahl, die von einer Reihe ehemaliger Mitarbeiter bestätigt wurde.

“Viele Leute bezahlen einfach ihre Kreditkartenrechnungen und schauen sie nicht wirklich an. Manchmal dauert es Monate und Monate, bis sie sagen: ‘Was zum Teufel ist das? Ich habe nicht einmal gemerkt, dass ich das bezahlt habe. ‘”, sagte Steve Baker, der Spezialist für internationale Ermittlungen des Better Business Bureau.

Baker, der 2018 einen Bericht über Abonnementbetrug verfasst hat, sagte, dass viele erfolgreiche Betrügereien, die auf kostenlosen Testangeboten basieren, auf genau dieser Taktik beruhen.

Die Montreal-Verbindung

Mit DomainTools, einem Webanalysedienst, Entschlüsseler konnte ein Netzwerk von mehr als 1.100 Websites zusammenstellen, die von Hyuna International erstellt wurden.

Laut Daten von Similarweb, einer Website, die den Webverkehr analysiert, generierten diese Websites im Jahr 2020 durchschnittlich 32,4 Millionen Besuche pro Monat. Das sind nach Schätzungen von Similarweb fast 10 Prozent der 331 Millionen Besuche von Disney+ im März 2021.

Philip Keezer, links, und ein Mitarbeiter bei der 59. Verleihung der Grammy Awards 2017 in Los Angeles. (Twittern)

Im Laufe der Jahre wurden Tausende von Beschwerden über diese Websites online gestellt.

Entschlüsseler untersuchten 642 Bewertungen von 2015 bis 2021 auf Trustpilot von fünf Websites von Hyuna International: Geeker, Lilplay, Tzarmedia, Iceboxfun und Funmanger.

Fast die Hälfte enthält Variationen der Wörter “Betrug”, “Betrug” oder “Klau”, und die überwiegende Mehrheit der Poster erwähnt, dass ihre Kreditkarten ungewollt belastet wurden. Mehr als 95 Prozent von ihnen gaben eine Ein-Stern-Bewertung ab, die schlechteste Bewertung.

Ohne sich speziell auf die Tausenden von negativen Bewertungen der Streaming-Sites von Hyuna zu beziehen, beklagte Philip Keezer die Existenz anonymer Beschwerde-Websites in einem Blogbeitrag über “Beschwerdebetrug” auf seiner persönlichen Website.

Darin sagte er, dass “die Fülle an Online-Kanälen, über die Verbraucher und Wettbewerber ihren Frust ablassen können, einen Nährboden für Betrug geschaffen hat”, und behauptete, dass Wettbewerber und unzufriedene Kunden manchmal diese Websites besuchen, um “betrügerische Anschuldigungen und direkte Verleumdungen” zu veröffentlichen Kampagnen.”

Unter Verwendung von Open-Source-Untersuchungstechniken, Entschlüsseler festgestellt, dass die falschen Anzeigen, die Benutzer auf diese Websites leiten, von Subunternehmern für AdCenter erstellt wurden, die als verbundene Unternehmen bezeichnet werden. Diese Partner, die in Ländern wie Bangladesch, Indonesien und Pakistan tätig sind, zahlen jedes Mal eine Provision, wenn sie jemanden überzeugen, sich anzumelden.

Der Hauptsitz von Hyuna International ist Christ Church, Barbados. (Facebook)

Um Abonnenten zu werben, erstellen diese verbundenen Unternehmen auch gefälschte Social-Media-Konten, um Wettbewerbe und Veranstaltungen zu bewerben, die darauf abzielen, Benutzer auf die Websites von Hyuna zu locken. Zum Beispiel wirbt ein gefälschtes Promi-Profil für einen Wettbewerb um einen Jackpot von 10.000 US-Dollar, und Benutzer, die versuchen, teilzunehmen, werden informiert, dass sie sich für eine kostenlose Testversion auf einer der Hyuna-Sites registrieren müssen, um teilnahmeberechtigt zu sein.

März, CBC gemeldet dass Dutzende indigener Künstler und Unternehmen in Kanada und den USA online von Betrügern gestohlen wurden. Entschlüsseler haben herausgefunden, dass AdCenter-Partner in mindestens zwei dieser Fälle stecken.

Ein Screenshot des gefälschten Tara Kiwenzie Designs-Kontos und eine Nachricht, die die Betrüger an neue Follower gesendet haben, um Bankdaten zu erfragen. (Eingereicht von Tara Kiwenzie)

In den letzten Jahren wurden ähnliche Betrügereien von AdCenter-Partnern in verschiedenen Ländern wie den USA und Norwegen gemeldet. Berühmte Persönlichkeiten wie Ellen Degeneres und Lebron James gehören zu den Nachahmern.

Auf dem Papier verbietet AdCenter seinen verbundenen Unternehmen, betrügerische Praktiken anzuwenden, um den Traffic zu steigern.

Jedoch, Entschlüsseler fanden zahlreiche Fälle, in denen AdCenter-Mitarbeiter Partner stillschweigend ermutigten, auf diese Taktiken zurückzugreifen.

Tatsächlich konnten unsere Reporter keinen einzigen Fall finden, in dem Tochtergesellschaften, die Hyuna-Plattformen förderten, dies taten, indem sie Filme förderten, die tatsächlich in der Multimedia-Bibliothek des Unternehmens verfügbar waren.

In einem Fall gab ein Unternehmensvertreter aus Montreal den verbundenen Unternehmen eine Liste mit Filmen, die noch in den Kinos laufen, und forderte sie auf, diese Filme in einem Facebook-Live-Video, das im Sommer 2019 auf der Seite von AdCenter veröffentlicht wurde, zu „verkaufen“, um „Verkäufe zu erzielen“.

In einem anderen veröffentlichte ein Affiliate-Manager aus Indonesien einen Facebook-Beitrag, in dem er seinen Partnern mitteilte, dass sie Benutzern versprechen sollten, Live-Sportereignisse zu sehen, indem sie sich auf Hyunas Websites anmelden – und enthielt sogar einen Link zu einem gefälschten Videoplayer und einer gefälschten Streaming-Site-Vorlage, die sie verwenden könnten sie zu betrügen.

Keezer und die verschiedenen mit ihm verbundenen Unternehmen antworteten nicht Entschlüsseler“ Interviewanfragen.

Ein Anwalt, der Action Media vertritt, ein anderer Firmenname von AdCenter, nannte die Vorwürfe in Entschlüsseler‘ Geschichte “falsch und unverblümt diffamierend”.

Was das Gesetz sagt

Experten sagten Entschlüsseler dass das kanadische Competition Bureau gut gerüstet ist, um die mit diesem System verbundenen Unternehmen auf der Grundlage des Competition Act zu untersuchen, der falsche und irreführende Werbung verbietet.

“Das Gesetz besagt, dass Händler keine falschen oder irreführenden Darstellungen machen dürfen. Wenn Sie also von Ihrem Lieblings-Superheldenfilm gelockt werden, nachdem Sie es erfahren haben, können Sie ihn sich ansehen, indem Sie sich anmelden, und am Ende erhalten Sie nur eine Menge Filme, die nichts mit dem zu tun haben, was versprochen wurde, das halte ich für verdächtig”, sagte Sylvie De Bellefeuille, eine in Quebec ansässige Anwältin der Verbraucherschutzgruppe Option Consommateur.

Obwohl Affiliate-Marketing eine gängige und legale Online-Praxis ist, kann es manchmal von Händlern eingesetzt werden, die sich von irreführenden Anzeigen distanzieren möchten.

Ein Sprecher des Wettbewerbsbüros, das sich zu diesem speziellen Fall jedoch nicht äußern wollte, sagte jedoch Entschlüsseler dass Unternehmen letztendlich für ihre Marketingkampagnen verantwortlich sind.

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