McGregor versucht, Löcher zu flicken, die Poirier in sein Spiel geschlagen hat, um die epische Trilogie zu vervollständigen

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Conor McGregor wurde vor weniger als sechs Monaten von Dustin Poirier geschlagen. Das scheint dem irischen Superstar nicht genug Zeit zu sein, um alle Löcher zu flicken, die Poirier in sein Spiel geschlagen hat.

Als sie am Samstagabend ihre Rivalitätstrilogie im Main Event von UFC 264 abschließen, betritt Poirier (27-6) den Käfig als besser abgerundeter, getesteter Kämpfer als McGregor (22-5), der in Mixed Martial Arts antritt erst zum vierten Mal in fast fünf Jahren.

Dennoch bleiben McGregors berühmte Schlagkraft – und die weltweite Erinnerung an seinen kometenhaften Aufstieg durch seinen Sport – verlockend genug, um in den Köpfen von Millionen von Kampffans Unsicherheit zu erzeugen. McGregor hat das Unwahrscheinliche schon einmal getan, und er wird wahrscheinlich nie die Fähigkeit verlieren, die Fantasie seiner Fans anzuregen.

“Das ist mein Brot und Butter”, sagte McGregor. “Das ist es, was mich morgens mit Feuer im Bauch weckt. … Ich liebe es, hierher zu kommen, den Widrigkeiten zu trotzen, das Undenkbare zu tun und eine Show zu machen.”

Das klingt ein bisschen nach dem alten Conor, dem ehemaligen Klempner, der mit zwei schweren Händen und einer unvergleichlichen Gabe die MMA-Welt eroberte.

Aber wird derselbe Mann in der T-Mobile Arena aus seinem Luxusauto steigen? Kann ein selbstbeschriebener “Fat-Cat”-Multimillionär zu seiner wilden, wilden Form zurückkehren, um einen weiteren elektrisierenden Sieg zu erringen?

Poirier weiß, dass die Möglichkeit besteht, und es ist Grund genug, sich den Abschluss dieses Drei-Kämpfe-Epos anzusehen, das 2014 mit McGregors K.o.

Dustin Poirier, links, und Conor McGregor treffen sich von Angesicht zu Angesicht, als sie während des Wiegens für UFC 264 von UFC-Manager Dana White getrennt werden. (Gary A. Vasquez/USA HEUTE Sport)

“Ich habe eine gesunde Angst vor jedem Kampf”, sagte Poirier. “Ich kenne die Gefahren. Ich weiß, was dieser Kerl tun kann.”

Der Gewinner des Main Events erhält laut UFC-Präsident Dana White den nächsten leichten Titelkampf gegen Champion Charles Oliveira.

UFC 264 wird von einem Kampf zwischen den ehemaligen Titelherausforderern im Weltergewicht Gilbert Burns und Stephen “Wonderboy” Thompson angeführt. Die Pay-per-View-Karte enthält auch ein Schwergewichtsmatchup zwischen Tai Tuivasa und dem ehemaligen NFL-Spieler Greg Hardy, während die Undercard von den Weltergewichten Carlos Condit und Max Griffin angeführt wird.

Jeder, der UFC 257 im vergangenen Januar gesehen hat, weiß, wie bequem Poirier mit McGregors Stärken umging. Im Rückkampf muss McGregor entweder sein Ding viel besser machen oder er muss sich anpassen und weiterentwickeln – etwas, das er in den letzten fünf Jahren nicht erfolgreich gemacht hat.

Poirier hob Schwächen hervor und nutzte Chancen in dem frechen, kampflustigen Ansatz, der McGregor zum größten Namen im Kampfsport machte. Poirier setzte seinen Spielplan geduldig um und schlug McGregor mit schmerzhaften Beintritten, bevor er ihn mit Fäusten fertig machte und den ehemaligen UFC-Zweidivisionsmeister zum ersten Mal in McGregors Karriere bei Schlägen stoppte.

Poiriers Zweitrundenstopp von McGregor in Abu Dhabi bei UFC 257 Anfang des Jahres gleichte das Ergebnis 1:1 aus. (Jeff Bottari/Getty Images)

McGregor hatte eine solide erste Runde auf den Beinen, aber er tat es mit einer konventionelleren Boxhaltung, nicht mit dem Karate-beeinflussten Ansatz, der ihn früher in seiner Karriere so unberechenbar machte. McGregor zeigte bis später im Kampf eine Unfähigkeit oder Unwilligkeit, Poiriers Beintritte in dieser Haltung zu kontrollieren, was unweigerlich bedeutete, dass McGregors rechtes Bein schmerzhaft nutzlos geschlagen wurde.

McGregors Trainer haben angekündigt, dass er sich an die Kicks anpassen wird, und er könnte sogar mehr austeilen, wie er es vor einem halben Jahrzehnt gegen Nate Diaz getan hat. Die Verbesserung seiner Aggression könnte McGregor zu mehr Kontermöglichkeiten führen, der davon lebt.

McGregor ist kein Unbekannter in Kreuzungsmomenten, aber diese Serie mit zwei Kämpfen mit Poirier könnte definieren, was in der bemerkenswerten Karriere eines Kämpfers übrig bleibt, der nächsten Mittwoch 33 Jahre alt wird.

Wenn er erneut verliert, müssten McGregors überzeugendere Unterstützer zugeben, dass er eher ein Spektakelkämpfer als ein Meisterschaftsanwärter geworden ist. An großen Rampenlichtern und willigen Gegnern wird es ihm nie mangeln, aber er wäre auch entschuldigt, ein viertes Mal in den Ruhestand zu gehen – und diesmal tatsächlich dabei zu bleiben.

„Das weckt mich morgens mit Feuer im Bauch“, sagt McGregor. “Ich liebe es, hierher zu kommen, den Widrigkeiten zu trotzen, das Undenkbare zu tun und eine Show zu machen.” (Steve Marcus/Reuters)

Aber wenn McGregor irgendwie gewinnt, wäre sein nächster Kampf um einen Titel. Er wäre wieder im legitimen Kampf um eine Ehre, die nicht auf seinen bisherigen Leistungen aufbaut.

Poirier macht seinen eigenen Schritt zurück, um vorwärts zu kommen: Er hätte auf den Titelkampf bei Oliveira warten können, die erst im Mai den 155-Pfund-Gürtel gewann. Stattdessen stimmte Poirier diesem höchst lukrativen Trilogie-Kampf zu, mit dem offensichtlichen Verlustrisiko, das seine Hoffnungen auf den Gewinn eines unbestrittenen Titelgürtels zunichte machen würde.

Selbst nachdem McGregor Poirier während ihrer letzten Pressekonferenz am Donnerstag geködert und beschimpft hat, ist Poirier zuversichtlich, die richtige Entscheidung getroffen zu haben, um die Aufgabe zu beenden, einen weiteren Teil von McGregors Mystik zu löschen.

„Es geht nur ums Geschäft“, sagte Poirier. “Ich sehe hier einen Mann. … Es ist ein Kampf, und ich habe ihn (letztes Mal) geschlagen. Was wird seine Entschuldigung am Samstag sein?”

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